Retour de l’architecte

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Dale Tallon reprend son poste de directeur gérant des Panthers de la Floride et conserve ses fonctions de Président des Opérartions Hockey.

Il redevient le grand patron hockey de cette équipe, qui en son absence, a coulé à pic. En rendant cette décision hier, le lundi 10 avril, le propriétaire Vincent Viola admet avoir commis la pire gaffe depuis qu’il a acheté cette équipe.

Non seulement avait-il écarté l’architecte de sa formation, en raison de son élimination par les Islanders le printemps précédent, mais Viola avait erré deux autres fois en congédiant l’entraineur Gerard Gallant, puis en accordant à Tom Rowe les postes de DG puis d’entraineur. Rowe, un homme de hockey totalement incompétent à ces niveaux, est viré de ses fonctions. On lui confiera un petit poste de conseiller.

Malheureusement, en moins d’un an, Rowe a fait reculer la progression des Panthers de deux années. Tallon, reconnu comme un vrai bâtisseur, devra réparer les bavures laissées par son remplaçant, depuis l’été dernier.

Massacre

Rowe a joliment piétiné le chantier de construction que Tallon avait planifié pour bâtir une équipe de haut niveau. Il laisse cette équipe en lambeaux. De la 6ème place de la LNH, l’an dernier, cette équipe a dégringolé au 23ème rang. Méchante dégelée.Comment peut-on ajouter neuf nouveaux joueurs à une équipe de tête. Inimaginable.

On ne va pas réécrire le chemin parcouru par Tallon depuis son arrivée à Sunrise. Sauf qu’il faut bien rappeler qu’il avait repêché des surdoués, avait rapatrié Roberto Luongo et avait osé donner un contrat au vieillissant Jaromir Jagr, qui s’est avéré une acquisition inespérée.

Rowe, lui, a accordé des contrats démesurés aux défenseurs Keith Yandle et Jason Demers ainsi qu’à James Reimer, un gardien qui n’a jamais été étiqueté numéro un.

En plus, il a laissé partir deux joueurs qui imposaient le respect de l’adversaire, en envoyant à Vancouver Erik Gudbranson, un joueur apprécié de tous ses coéquipiers, en retour d’un illustre joueur de Ligue américaine, Jared McCann. Tallon n’aurait jamais conclu un tel marché. Puis Rowe a refilé aux Coyotes de Phoenix, un jeune costaud de 19 ans, Lawson Crouse, premier choix de l’équipe en 2015, pour libérer le lourd contrat de Dave Boland. Une autre catastrophe.

L’année avant l’arrivée de Rowe, les Panthers avaient terminé premiers de la Division Atlantique, sixièmes au classement général de la LNH, avec 47 victoires et 103 points, deux records d’équipe. Cette année, ils terminent 23ème avec un désastreux dossier de 35 victoires 36 revers et 11 points en prolongation ce qui lui donne 81 points, 22 de moins que l’an dernier.

La pensée magique de Viola, Rowe et de quelques-uns de leurs alliés a amené un mauvais virage chez cette défensive, qui avait été l’une des plus solides du circuit, avec un Luongo au sommet de son art et avec Gallant à la barre. On voulait des arrières capables de transporter la rondelle au détriment de joueurs qui assuraient la protection du territoire défensif. Cette philosophie s’est avéré un vrai gâchis.

Les blessures ont fait très mal à son équipe, surtout l’absence de Jonathan Huberdeau qui n’a pas joué une seule fois au cours des 51 premiers matchs de la saison. Mais cela n’explique pas tout.

À la fin de la saison, tous les joueurs étaient à leur poste mais cela n’a pas empêché l’équipe de perdre 16 de ses 23 dernières parties. Rowe avait perdu son banc de façon on ne peut plus certaine et ce depuis longtemps. Rowe a été incapable de convaincre ses ouailles de jouer pour lui. Il a chambardé cette équipe, il a ce qu’il mérite. Le résultat est là.

Le choc

Le congédiement cavalier de Gallant, après un match de novembre en Caroline, où il a pris un taxi pour rentrer chez lui, plutôt que de monter à bord de l’autobus de l’équipe, a été la risée à travers la Ligue nationale. Tous les joueurs, qui avaient travaillé pour Gallant la saison précédente, aimaient leur entraineur. Plusieurs ne portaient pas Rowe dans leur cœur. Il est évident que dans ces circonstances, on ne se défonce pas pour son instructeur.

Tout au cours de la saison, Rowe a dirigé son équipe comme un amateur. Il s’en est pris publiquement à son joueur Riley Smith, ce qui a ébranlé ses coéquipiers, et il a ramené au jeu, pour une partie, le défenseur Aaron Ekblad, qui soignait une troisième commotion cérébrale. Des décisions qui n’honorent sûrement pas le CV d’un gars qui veut gérer les meilleurs.

Le retrait de Tallon et la mise à pied de Gallant ont psychologiquement affecté l’équipe nous confirme un acteur près de la scène qui insiste pour confirmer que Rowe n’allait pas à la cheville de Gallant comme entraineur, qui montrait une fiche de 11-9-1 à sa sortie. Rowe termine avec 24-27-10 un vrai désastre.

L’acquisition de Jonathan Marchessault a été le seul bon coup de Rowe. Mais il n’a pas à pavoiser dans ce cas, parce qu’il l’a embauché pour boucher un trou, à un ridicule salaire de 1,5 millions de dollars pour deux ans. Marchessault a surpris tout le monde. Il termine la saison avec 30 buts, il fera sauter la banque dans un an.

Les supporteurs des Panthers n’ont jamais digéré ces changements imposés par Viola. Lors de la visite du Canadien, la semaine dernière, une banderole dans le ciel réclamait le congédiement de Rowe et lui demandait un taxi pour faire référence au sort réservé à Gallant, en novembre.

La tâche

Par où va commencer Tallon pour ramasser les pots cassés. Il sait que Roberto Luongo commence à montrer des signes de fatigue et que Reimer n’est pas la solution pour une équipe qui aspire gravir les échelons. Puis à la ligne bleue, Tallon, un ancien défenseur, sait qu’il devra ajouter des arrières robustes capables de fermer la porte. Le cas d’Aaron Ekblad qui, à 21 ans, a subi trois commotions cérébrales, doit sûrement inquiéter son patron. Ekblad n’a pas montré, cette saison, le talent qu’il avait affiché à sa première saison.

À l’attaque, Jagr prend de l’âge et est devenu agent libre dimanche. Est-ce qu’on lui offrira un autre contrat? Sinon qui le remplacera aux côtés de Barkov et Huberdeau, les deux surdoués de l’équipe?

Vincent Trocheck pourrait-il compter sur la contribution de Riley Smith et Jussi Jokinen qui, au cours de la dernière saison, n’ont pas affiché le mordant de 2015-2016? Nick Bjugstad devient un cas inquiétant en raison de son incapacité à marquer. Il vient de connaitre une saison misérable.

Pour ce qui est des deux autres trios, à l’exception de Marchessault, ce sont tous des joueurs interchangeables. Il est fort probable que la saison prochaine, Tallon donnera la chance aux jeunes attaquants Jayce Hawryluk, Adam Mascherin, aux défenseurs Ian McCoshen et peut-être Mike Brown. La triste débarque des Panthers permettra au moins le repêchage d’un joueur de talent puisqu’ils parleront 9ème, en juin prochain. À moins de remporter l’une des trois loteries, qui leur permettrait d’avancer pour la sélection d’un junior.

Un instructeur et Jagr

Dale Tallon est déjà au boulot. Il va tenter de trouver le prochain instructeur de son équipe, le plus rapidement possible. Il a précisé qu’il ne refera appel à son ancien entraineur Gerard Gallant.

Combien de temps lui faudra-t-il pour redonner à cette équipe le lustre qu’elle avait montré la saison dernière?

« C’est une question difficile à répondre mais parfois les choses se passent rapidement dans le monde du hockey. Nous avons de bons jeunes dans notre organisation qui cognent à la porte. Nous pourrons obtenir un excellent joueur au prochain repêchage de juin, puis que nous parlerons neuvième, si nous ne gagnons pas la loterie. Je ne suis pas inquiet plus qu’il ne le faut puisque nous avons déjà des surdoués sur notre équipe », a précisé Tallon.

Est-ce qu’il va proposer un autre contrat au vétéran Jaromir Jagr, qui a 44 ans?

« Je ne sais pas. Nous commençons les discussions demain (mardi 11 avril). Tout dépendra du salaire qu’il demandera », ajoute le directeur gérant.

 

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